Pourquoi les femmes décident de ce qui est beau

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Le cerveau est notre organe sexuel le plus important, mais il a beaucoup d’autres choses en tête.

Aujourd’hui, Ryan enseigne à l’Université du Texas à Austin et est associé de recherche principal au Smithsonian Tropical Research Institute au Panama. Des décennies d’études sur la sélection sexuelle l’ont amené à développer une théorie appelée exploitation sensorielle. « L’idée clé est simple : Les caractéristiques du cerveau de la femelle qui trouvent attrayantes certaines notes de l’appel d’accouplement des mâles existaient bien avant que ces notes attrayantes n’aient évolué « , écrit-il. Un aspect central de sa théorie est que les animaux ont des préférences sexuelles cachées qui influencent l’évolution des traits sexuels. Dans « The Mate Selection Trapdoor » du Nautilus de cette semaine, Ryan explique les avantages adaptatifs des préférences cachées.

J’ai récemment rencontré Ryan pour l’interview d’Ingenious de ce mois-ci afin d’approfondir sa thèse provocatrice selon laquelle les hommes peuvent montrer leurs couleurs et leurs chansons fantaisistes tant qu’ils veulent, mais ce sont les femmes qui font l’appel.

Vous écrivez que « les femmes sont les marionnettistes biologiques, faisant chanter les hommes exactement ce que leur cerveau désire. » Qu’est-ce que tu veux dire ?

On croit depuis longtemps que les hommes, dans leur communication sexuelle, disent quelque chose d’important à leur sujet, et c’est aux femmes de déterminer ce que c’est, de déterminer quels hommes sont vraiment attirants et lesquels ne le sont pas. Je discute l’autre côté de la médaille. Les femmes n’essaient pas de comprendre ce que les hommes disent. Quand ils s’accouplent avec un mâle, par définition, ce mâle est attirant. Ce sont donc les femmes qui décident. Au cours de l’évolution, il semble que les hommes essaient beaucoup de traits de cour différents. Un orange vif par-ci, un bleu vif par-là, frottez vos ailes l’une contre l’autre et faites un bruit, ou sautez et faites une danse. Ils essaient de faire ces choses pour chatouiller les préférences des femmes. Mais ce sont les femmes qui décident. C’est le cerveau de la femme qui établit les critères pour déterminer quels types de traits sont attrayants et inesthétiques.

Pourquoi l’évolution a-t-elle fait des femelles les choisisseuses ? Quel en serait l’avantage ?

Oui, c’est une bonne question. Tout d’abord, il y a toujours des exceptions. Il y a certaines espèces, comme la nôtre, où les mâles choisissent des femelles. Il y a un certain nombre d’espèces où il y a un choix mutuel d’accouplement. Mais le plus souvent, ce sont les hommes qui courtisent et les femmes qui choisissent, et c’est parce que les femmes ont moins de gamètes, plus gros, et que les hommes ont beaucoup de petits gamètes. Les femelles ont une limitation sur le nombre d’oeufs qu’elles peuvent produire dans une vie. Ils veulent donc choisir leurs compagnons très soigneusement, parce qu’ils ne veulent pas gaspiller cette ressource très précieuse.

Quand les grenouilles túngara femelles viennent à l’étang la nuit et n’ont pas de mâle, elles décident de ne pas s’accoupler. Donc tous ses oeufs sortent de son corps et se jettent dans l’eau. Maintenant, elle doit attendre encore six semaines pour choisir. Pour les hommes, par contre, il n’y a pas de limite réaliste au nombre de spermatozoïdes qu’ils peuvent produire. Lorsque les mâles éjaculent, il ne leur faut pas beaucoup de temps pour remplir une autre série d’éjaculations, de sorte que les mâles pourraient potentiellement s’accoupler avec beaucoup plus d’individus que les femelles pourraient s’accoupler avec. Par conséquent, ce sont les mâles qui se disputent une ressource beaucoup plus limitée que les femelles.

Tu as besoin de survivre pour te reproduire. Roadkill ne s’accouple pas.

Les animaux ont développé « un goût pour le beau », nous dites-vous. « Belle » est un terme si subjectif. Qu’entendez-vous par là ?

C’est une citation de Darwin. (Dans La Descente de l’Homme, Darwin écrit : « Chez la grande majorité des animaux, cependant, le goût pour le beau se limite, pour autant que nous puissions en juger, aux attirances du sexe opposé. ») La beauté est ce que les femmes décident de la beauté, n’est-ce pas ? La beauté est ce à quoi le cerveau réagit d’une manière positivement sexuelle. Darwin a suggéré que les femmes ont une préférence esthétique. Il ne comprenait pas pourquoi. Mais il a dit qu’ils doivent avoir une préférence esthétique qui favorise l’évolution de ces beaux traits. Il est aussi très intéressant de constater que les choses que les femelles trouvent belles, pas tout le temps, mais dans de nombreux cas, coïncident avec ce que nous trouvons beau. Lorsque nous regardons les canaris avec leurs chants d’oiseaux et les guppies avec leurs couleurs vives, et que nous les soumettons à une sélection artificielle pour le commerce des animaux de compagnie, nous obtenons des individus très semblables à ceux dont les femelles deviennent folles.

Darwin n’était-il pas frustré parce qu’il n’arrivait pas à concilier l’attrait de la queue de paon mâle et le fait qu’elle était encombrante et rendait les paons vulnérables aux prédateurs ?

C’est vrai. Avez-vous déjà vu un paon courir ou voler ? C’est pathétique. En traînant sa queue derrière lui, il ne peut pas distancer un enfant et encore moins un renard. C’est ce qui a fait dire à Darwin que chaque fois qu’il regardait une plume de paon, cela le rendait malade. Ces mâles seraient en meilleure santé sans longues queues.

La beauté en tant que force principale de l’évolution a été controversée. L’évolution se fait par l’intermédiaire de gènes pour des caractères individuels – qui permettent la transmission de la forme physique – d’une génération à l’autre. Un trait de beauté semble secondaire.

Il y a deux composantes importantes de la forme physique darwinienne. L’une est la survie et l’autre la reproduction. Pour transmettre les gènes à la prochaine génération, il faut créer des descendants. Tu as besoin de survivre pour te reproduire. Roadkill ne s’accouple pas. Vous avez donc la sélection naturelle et la sélection sexuelle qui favorisent différents ensembles de traits. Parfois, ces forces de sélection sont dans l’opposition. Mais tant qu’il y a une composante génétique dans les caractères qui font que certains animaux se reproduisent davantage, il y aura des changements dans ces caractères d’une génération à l’autre. Comme pour les caractères de survie, lorsque la beauté sexuelle a une base génétique, elle se transmet de génération en génération à mesure que les mâles développent des ornements plus séduisants.